Los mejores momentos de la temporada 2018 del PGA TOUR Latinoamérica

Por Germán Rozo, PGATOURLA.COM. Foto principal: El estadounidense Harry Higgs se consagró como el Jugador del Año en PGA TOUR Latinoamérica. (Enrique Berardi/PGA TOUR)

La séptima temporada de actividades de PGA TOUR Latinoamérica estuvo cargada de emociones. Entre marzo y diciembre los jugadores estuvieron inmersos en una travesía que los llevó a jugar 17 eventos en once países de la región Latinoamérica. A continuación, les presentamos algunos de los episodios más destacados del año que termina.

Harry Higgs se quedó con el premio Roberto de Vicenzo

Aunque el estadounidense llamó la atención en la primera mitad de la temporada con un empate por el tercer lugar del 59º Abierto Mexicano de Golf, su mejor golf vino a partir de mediados de octubre. A su top-10 en el Volvo Abierto de Chile le sumó la siguiente semana su primera victoria como profesional en el Diners Club Perú Open presentado por Lexus.

A partir de ese momento, Higgs entró entre los favoritos para destacar en el remate de temporada. Tras su performance en Lima no solo aseguró un cupo a la etapa final del Torneo de Clasificación del Web.com Tour, también fortaleció una confianza con miras a los eventos finales en Argentina y Estados Unidos.

Sin mostrar signos de debilidad concretó un tercer lugar en el Neuquén Argentina Classic y un empate por el segundo lugar en el 113º VISA Open de Argentina. Al Shell Championship, evento que reúne a los top-60 de la Orden de Mérito del Tour, llegó con la confianza elevada y con el objetivo de ser el Jugador del Año en el horizonte.

Según los cálculos iniciales, jugador de 27 años tenía que terminar en top-4 en Trump National Doral y esperar que el colombiano Nicolás Echavarría, líder de la Orden de Mérito para ese momento, no finalizara en una mejor posición. La misión la cumplió. Fue cuarto y Echavarría terminó en el puesto 45. Al final de cuentas una corta diferencia de $64 dólares le darían los honores de Jugador del Año a Higgs. Su recompensa, además de quedarse con el premio Roberto De Vicenzo, será contar con exención completa para el Web.com Tour 2019.

Trump National Doral Golden Palm

Echavarría y Buttacavoli, ganadores por partida doble

Aunque no pudo terminar el año como líder de la Orden de Mérito, el colombiano Nicolás Echavarría confirmó que será uno de los jugadores a observar en el Web.com Tour 2019. El jugador de 24 años demostró su gran nivel ganando de punta a punta el São Paulo Golf Club Championship, evento que debutó en el listado eventos oficiales del Tour. Dos semanas más tarde volvió a levantar el trofeo de campeón, esta vez en la tercera edición del San Luis Championship en San Luis Potosí, México.

Por su parte, Michael Buttacavoli obtuvo su primera victoria del año en el BMW Jamaica Classic, evento que fue recortado a 54 hoyos de juego. Para el último evento del año, el Shell Championship, el estadounidense aprovechó su condición de local para volver a ganar, esta vez y al igual que Echavarría en São Paulo, de punta a punta. Buttacavoli ostenta cuatro títulos como miembro de PGA TOUR Latinoamérica. Solo los mexicanos Rodolfo Cazaubón y José de Jesús Rodríguez, el argentino Julián Etulain tienen la misma cantidad de victorias en el Tour.

La Loma Golf

Un centenar de emociones

El Molino Cañuelas Championship se convirtió en el evento No. 100 que el PGA TOUR Latinoamérica celebró desde su fundación en 2012. Hasta ese momento, el Tour vio coronarse a 65 campeones en 18 países diferentes de América Latina. Ese evento conmemorativo, disputado en el Cañuelas Golf Club de Buenos Aires, Argentina, quedó en manos del argentino Tommy Baik. El campeón, de 24 años, venció en el segundo hoyo de un emocionante desempate (tuvo que ser disputado en lunes siguiente en horas de la mañana) al estadounidense Matt Gilchrest.

Canuelas Golf Club

Un ‘59’ para la historia

El canadiense Drew Nesbitt entró en la historia del PGA TOUR Latinoamérica al firmar un 59 en la segunda ronda del 65º JHSF Aberto do Brasil. Su ronda, que inició el viernes en la tarde y concluyó aquel sábado en horas de la mañana, incluyó un hoyo-en-uno en el par-3 del hoyo 2, tres águilas, cinco birdies, un bogey y ocho pares. Con este score igualó el histórico récord de este mismo campeonato, el cual había sido fijado por el legendario Gary Player en 1974, durante la 29º edición en Gavea CC en Río de Janeiro.

“Obviamente, el 59 es un número mágico en el golf. La ronda inció de gran manera con el hoyo en uno y a partir de ahí parecía que todo estaba hecho para que pudiera hacer ese número. Estoy feliz pero no niego mi sorpresa”, afirmó el canadiense tras su extraordinaria ronda. Su mejora de veinte golpes entre la primera y segunda ronda fue el mejor de toda la temporada 2018 del PGA TOUR Latinoamérica.

DrewNesbitt-59

Primer Match-Play, en la historia del Tour

Además del éxitoso Bupa Challenge, la relación entre el PGA TOUR Latinoamérica y Bupa Global dejó este año la creación de un nuevo evento, el Bupa Match Play. Este certamen, disputado bajo la modalidad Match Play, se disputó en el Iberostar Playa Paraíso Golf Club en Playa del Carmen, México, y contó con la participación de los top-60 de la Orden de Mérito tras el Quito Open y cuatro jugadores invitados por el patrocinador principal.

Al final de cuentas el título de esta edición inaugural quedó en manos del finlandés Toni Hakula, quien derrotó en la final 7 y 6 al argentino Sebastián Saavedra. En los seis partidos que ganó en su camino al título, Hakula llegó a estar en desventaja únicamente en seis de los 93 hoyos que jugó. Únicamente Ben Polland, en la primera ronda, y Hunter Hamrick, en la tercera, lograron estar con ventaja sobre él. Sus otros cuatro rivales – Brad Gehl, Tommy Cocha, Santiago Gómez y Saavedra – nunca lograron estar arriba en sus enfrentamientos. Gómez, a quien venció en semifinales por apenas 1-arriba este mismo domingo por la mañana, fue quien más resistencia le puso.

Playa Paraiso Golf Club

Gallegos mantuvo la tendencia

En cada uno de los cinco años anteriores, el jugador que terminó la temporada en el sexto lugar de la Orden de Mérito superó la aparente decepción de no ser uno de Los Cinco. Exento para la etapa final del Torneo de Clasificación (Q-School) del Web.com Tour gracias a su desempeño en Latinoamérica, ese jugador logró terminar entre aquellos que aseguraron estatus para la siguiente campaña del Web.com Tour.

Rick Cochran III logró el objetivo tras un séptimo lugar en 2014, Daniel Mazziotta hizo lo propio con un empate por el puesto 21 en 2015, Corey Conners empató el puesto 46 en 2016, mientas que Hank Lebioda cumplió al empatar el puesto 30 en 2017. Para este año la tendencia no cambió y Andrés Gallegos aseguró buen estatus gracias a un empate por el puesto 34 en el clasificatorio jugado en Arizona, Estados Unidos, a mediados de diciembre.

Gallegos_1

Benítez, el ganador más joven

El mexicano Isidro Benítez llegó al 113º VISA de Argentina presentado por Macro con el objetivo de hacer una buena presentación que le permitiera meterse en el top-60 de la Orden de Mérito del PGA TOUR Latinoamérica y así conservar su tarjeta para la próxima temporada. La tarea la cumplió exhibiendo el mejor golf de sus escasos 19 años de edad.

Con un total de 18-bajo par y una diferencia de tres golpes sobre el canadiense Russell Budd y el estadounidense Harry Higgs, consiguió su primera victoria en tan solo 15 meses de carrera profesional. Además del obvio ascenso en la Orden de Mérito (pasó del puesto 85 al 19) se convirtió en el jugador más joven en ganar un evento del Tour.

Este triunfo adicionalmente le otorgó una invitación que la R&A extiende al campeón del VISA Open de Argentina para jugar el Abierto Británico – The Open Championship – que se jugará en julio del año próximo en Royal Portrush en Irlanda del Norte.

Pilara Golf Club

Premios especiales

Además de la competencia regular, este año los jugadores nuevamente lucharon por los bonos adicionales de USD $10,000 dólares que otorgaron el Zurich Argentina Swing y el Bupa Challenge. Estas dos competencias premiaron al jugador con mejor desempeño en una serie de cuatro torneos, para el caso de Zurich, y en una serie de cinco eventos para el caso de Bupa. Completando su cuarto año y extendiendo su relación con el Tour hasta 2020, el Zurich Argentina Swing tuvo acción en los eventos jugados en Argentina. Por su parte, el Bupa Challenge se llevó a cabo en los eventos jugados en Guatemala, Ecuador, República Dominicana y Brasil.

Ganador Zurich Argentina Swing: Clodomiro Carranza
Ganador Bupa Challenge: Ben Polland

Durante el pro-am del 113º VISA de Argentina presentado por Macro el estadounidense Evan Harmeling fue noticia al hacer hoyo-en-uno en el hoyo 11, un par-3 de 175 yardas, de Pilará. La recompensa fue un Ford Kuga que otorgaba Ford Argentina a aquel que lograra la hazaña. Como un gesto de gratitud, respeto y amistad, Harmeling le obsequió el vehículo a su caddie Norberto Gándara—mejor conocido como “Beto”.

“Beto puede que no tenga mucho materialmente hablando, pero yo diría que desde el punto de vista espiritual y de felicidad, tiene mucho”, agregó Harmeling. “Se sintió maravilloso poder darle algo a Beto, quien puso mucho empeño como mi caddie la semana pasada. Te llena de humildad y te inspira tener a un tipo tan comprometido con el golf y su oficio”.

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